2200萬年前滅絕怪獸比《指環王》中的“座狼”更可怕

目前,科學家最新發現的這種遠古生物已滅絕,生活在現今肯尼亞地區。它的體形比北極熊更大,是地球歷史上生活的最大陸地食肉動物,其體重達到 1500 公斤,從鼻尖至臀部,體長 2.4 米,肩高 1.2 米

圖中上方是來自內羅畢國家博物館的現代獅子頭骨,下方是 Simbakubwa kutokaafrika 的下顎骨化石

  新浪科技訊,北京時間 4 月 22 日消息,據國外媒體報道,在《指環王》系列電影中,作者托爾金虛構了一種可怕的怪獸——“座狼(warg)”,它是一種類似狼的怪獸,長着鋒利的牙齒,生活在霧山。有趣的是,托爾金或許真不知道,在 2200 萬年前真實生活着一種類似座狼的動物,它們甚至比座狼真可怕,更兇猛。

目前,科學家最新發現的這種遠古生物已滅絕,生活在現今肯尼亞地區。它的體形比北極熊更大,是地球歷史上生活的最大陸地食肉動物,其體重達到 1500 公斤,從鼻尖至臀部,體長 2.4 米,肩高 1.2 米。

它們長着鋒利、強有力的牙齒,被認為是一種超級牙齒食物,這意味着其身體攝取所有熱量都來自於肉類食物。研究人員稱這種最新發現的食肉動物為 Simbakubwa kutokaafrika,斯瓦希里語的意思是“來自非洲的大獅子”。研究報告合著作者、美國杜克狐猴研究中心靈長類化石部負責人馬特·博思(Matt Borths)稱,事實上它比現代獅子的體形更大。

他指出,我們將其命名為“大獅子”的部分原因是,它在古生態系統中扮演了獅子的角色。當它飢餓時,它不會退縮不前,許多動物都是它的獵物,例如:河馬遠古近親物種 anthracotheres、大象近親物種、巨大蹄兔(現今蹄兔像脾氣暴躁的野兔,但生活在非洲的遠古時期蹄兔體形接近斑馬和羚羊)。

它們除了看上去像座狼,按照現今生物的標準來看,其外形也非常怪異。博思說:“與現代食肉哺乳動物相比,它的頭部與身體比例似乎顯得更大一些,就像長滿牙齒的‘大頭怪獸’。”

圖中是 Simbakubwa kutokaafrika 與一位成年人的體形對比

  據悉,博思在博物館抽屜中偶然發現了 Simbakubwa kutokaafrika 殘骸化石,當時,他恰好在肯尼亞內羅比國家博物館工作,主要研究鬣齒獸(hyaenodonts)的進化歷程,鬣齒獸是一種曾生活在非洲的滅絕食肉哺乳動物,生活在距離 2300 萬至 500 萬年前的中新世時期,主要分佈在現今非洲、歐亞大陸和北美洲境內。

博思說:“在一次午休時間,我決定打開博物館其他幾個抽屜,了解冰河時期食肉動物,裏面存放一個巨大的下顎骨骼,依據牙齒結構,我認為它屬於鬣齒獸,當時我並不知道它屬於一支遠古新物種。”

這個下顎骨骼很大,無法與近親物种放在同一個柜子中,為了更深入研究分析,博思聯繫了南希·史蒂文斯(Nancy Stevens),後者是美國俄亥俄大學功能形態學和脊椎動物古生物學教授,也是該項研究合著作者。

史蒂文斯說:“像這樣的發現表明博物館作為地球歷史信息寶庫的重要性,我們除了發現體形龐大且不為人知的超級食肉動物之外,還發現了鬣齒獸完整的骨骼化石。Simbakubwa kutokaafrika 多數近親物種是‘好戰分子’,它們長着非常鋒利的牙齒,我們還發現一塊踝骨,可揭曉 Simbakubwa kutokaafrika 是如何行走的。研究人員基於這些數據,能夠更好地解釋身體其他部位,進而拼湊出這群巨型食肉動物的進化史。這些食肉動物是在大陸相互碰撞、地貌變得更加開闊、不同大陸開始融合的過程中進化出現的。”

這項最新研究發表在 4 月 18 日出版的《脊椎動物古生物學》雜誌網絡版上。(恭弘=恭弘=叶 恭弘 恭弘傾城)

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